Category Archives: Scientific American

Emission Permission

Mexico kicked off 2017 with a 20 percent spike in gasoline prices, driven in part by the phasing out of subsidies. Some consumers set fires at gas stations—a response that highlights the backlash countries can face as they stop subsidizing carbon-based fuels and start encouraging climate-friendly alternatives. Now the Mexican government and stock market are experimenting with a gentler tool for discouraging carbon emissions: cap-and-trade. Mexico, which in 2012 passed the developing world’s first climate law, is well placed to set an example for other developing economies looking to shrink their carbon footprints.
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Soil in the Forecast

For several days in late September 2015, heavy rains soaked the earth surrounding the district of El Cambray II in Guatemala. On the first night of the following month, steep slopes, long held in place by thick, tropical tree roots, suddenly gave way, burying hundreds of homes in mud up to 15 meters deep. At least 280 people died.

Officials had warned residents for years that the area was at risk, but a mixture of poverty and mistrust leads some of the poorest people in Central America and beyond to build and live on marginal land. Still, residents of El Cambray II might have been willing to temporarily evacuate, if they had received a credible and precise warning. And if such warnings were available worldwide, they could help reduce the 3,000 deaths attributed to landslides every year. Continue reading

Recopilando el testimonio genético de los muertos de la Guerra Civil española

En una zanja profunda hasta la cintura junto a la Autovía 1 de España, una docena de voluntarios con guantes de goma cepillan arcilla oscura que cubre restos de huesos humanos. Sus rodillas se apoyan sobre cojines de espuma, y una carpa blanca los protege del sol del verano boreal. Es julio de 2011; 75 veranos después de que en España estallara una guerra civil que llevó a los huesos de 59 personas a ese suelo.

A pocos pasos de la zanja, los voluntarios sostienen micrófonos frente al murmullo de los ancianos de la localidad de Gumiel de Izán, en la región centro-norte de Castilla y León. Esos ancianos, que albergan recuerdos de ejecuciones sumarias en ese sitio, bien pueden ser los hermanos menores, los vecinos y los hijos de los que están en esa tumba. Pero al momento de la exhumación, nadie lo sabe a ciencia cierta. En lugar de ello, los voluntarios documentan y recogen los restos físicos, y consiguen y graban las memorias imperfectas que fueron suprimidas durante cuatro décadas de dictadura.

Tales sitios se encuentran esparcidos por toda España, desde las Islas Canarias hasta La Mancha y las Islas Baleares. Las estimaciones recientes sugieren que alrededor de 2.000 fosas comunes pueden guardar los restos de hasta 150.000 víctimas de apresuradas ejecuciones durante la guerra. Continue reading

¿Celebrará Europa la llegada del trigo transgénico para quienes no toleran el gluten?

Pronto, los celíacos en el sur de España comenzarán a recibir cuotas regulares de pan. Lejos de ser una caridad desacertada, se trata de un ensayo clínico de un nuevo tipo de masa hecha de trigo genéticamente modificado (GM). El trigo ha sido alterado para ser bajo en gliadinas –la porción de las proteínas del gluten que son tóxicas para las personas con enfermedad celíaca–. Si tiene éxito, el ensayo reforzará los crecientes esfuerzos de investigación para crear trigo que sea compatible con el sistema inmune del ~1% de la población mundial que padece la enfermedad celíaca y una cantidad mucho mayor de personas con alergia al gluten.

El trigo bajo en gluten también podría abrir un nuevo frente en la batalla por la aceptación de alimentos GM en Europa. Si los europeos van a llegar a aceptar alguna vez un alimento GM, el trigo apto para celíacos sería un buen candidato. Los consumidores europeos representaron más de €1,1 mil millones ($1,21) de los casi €1,9 mil millones que suma el mercado mundial de alimentos sin gluten, de acuerdo con la firma de investigación de mercado Euromonitor International. Según las predicciones de esta organización, se espera que las ventas mundiales de panificados sin gluten crezcan más de 7% por año. Pero debido a que este y otros esfuerzos para modificar el trigo implican insertar elementos genéticos para silenciar genes, están sujetos a un proceso de regulación europeo estrechamente ligado a la política anti-GM. E incluso si se superan estas barreras legales para la venta, la comercialización de un trigo de este tipo requeriría no solo convencer a los agricultores de que vale la pena, si no también a los molineros, los panaderos y los consumidores. Continue reading